MUY CERCANO

La misión Lucy de la NASA halla dos asteriodes por sorpresa

Se trata del asteroide del cinturón principal más pequeño visto de cerca. (Foto: NASA)
Se trata del asteroide del cinturón principal más pequeño visto de cerca. (Foto: NASA)
Se trata de una serie de imágenes asombrosas. Indican que este sistema de seguimiento funcionó según lo previsto, incluso cuando el universo nos presentó un objetivo más difícil de lo que esperábamos.
Hace dos años, despegó la misión Lucy de la NASA con el propósito de explorar, en un lapso de cinco años, los asteroides troyanos asociados a la órbita de Júpiter. En su prolongado viaje, el 1 de noviembre, la nave sobrevoló un asteroide mucho más cercano del cinturón principal, resultando ser no solo su primer asteroide, sino los dos primeros.

Las primeras imágenes captadas por Lucy revelan que el pequeño asteroide llamado Dinkinesh es en realidad un asteroide binario.

"Dinkinesh realmente hizo honor a su nombre; esto es maravilloso", comenta Hal Levison, el investigador principal de Lucy en el Southwest Research Institute de EE. UU.

Levison agrega: "Cuando Lucy fue seleccionada originalmente para el vuelo, planeamos volar cerca de siete asteroides. Con la adición de Dinkinesh, dos lunas troyanas y ahora este satélite, lo hemos elevado a once".

Antes de este sobrevuelo, el equipo de Lucy se preguntaba si Dinkinesh podría ser un sistema binario, ya que los instrumentos de Lucy observaban cambios en el brillo del asteroide con el tiempo.

Las imágenes del encuentro despejaron todas las dudas: es un sistema binario cercano.

A partir de un análisis preliminar de las primeras imágenes, el equipo estima que el cuerpo más grande tiene aproximadamente 790 m en su punto más ancho, mientras que el más pequeño mide 220 m.

Este encuentro sirvió principalmente como prueba de vuelo de la nave espacial, centrándose específicamente en probar el sistema que permite a Lucy seguir de forma autónoma a un asteroide mientras pasa volando a unos 16.000 km/h, denominado sistema de seguimiento de terminales.

"Se trata de una serie de imágenes asombrosas. Indican que este sistema de seguimiento funcionó según lo previsto, incluso cuando el universo nos presentó un objetivo más difícil de lo que esperábamos", señala Tom Kennedy, ingeniero de orientación y navegación de Lockheed Martin. "Una cosa es simular, probar y practicar; y otra muy distinta es ver cómo ocurre realmente".

Aunque este encuentro se realizó como una prueba de ingeniería, los científicos del equipo están analizando los datos para comprender mejor la naturaleza de los pequeños asteroides.

"Sabíamos que este iba a ser el asteroide del cinturón principal más pequeño visto de cerca", afirma Keith Noll, científico del proyecto Lucy del Centro Goddard de Vuelos Espaciales de la NASA.

"El hecho de que sean dos lo hace aún más emocionante. En algunos aspectos, estos asteroides se parecen al binario de asteroides cercanos a la Tierra Didymos y Dimorphos que vio DART, pero hay algunas diferencias realmente interesantes que investigaremos".

El equipo tardará hasta una semana en descargar el resto de los datos del encuentro desde la nave espacial y los utilizará para evaluar el comportamiento de la nave durante el encuentro y para preparar el próximo acercamiento a un asteroide, el asteroide del cinturón principal Donaldjohanson, en 2025.

La nave Lucy estará entonces bien preparada para encontrarse con los principales objetivos de la misión: los asteroides troyanos de Júpiter, a partir de 2027.

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